Enfant autiste

À jour en Octobre 2017

Écrit par les experts Ooreka

À la différence des enfants colériques ou timides, les enfants autistes ne peuvent généralement pas suivre un parcours scolaire général, leur trouble étant trop important. L'éducation de ces enfants doit donc être adaptée au cas par cas.

Enfant autiste : définition

Selon la classification internationale des maladies de l'OMS, l'autisme est un trouble envahissant du développement (TED) qui affecte les fonctions cérébrales. L'enfant autiste souffre d'un trouble sévère et précoce du développement apparaissant avant l'âge de 3 ans. De nos jours, on parle plus communément de TSA (troubles du spectre autistique) que d'autisme, de par ses différentes formes comme le syndrome d'Asperger, le syndrome de Landau-Kleffner, le syndrome de Rett, le trouble désintégratif de l'enfance, les TED-NOS, etc.

L'autisme se caractérise par :

  • un isolement ;
  • une perturbation dans les interactions sociales ;
  • des troubles du langage ;
  • des troubles de la communication non verbale ;
  • des activités stéréotypées avec restriction des intérêts.
Thinkstock

Ces manifestations peuvent varier d'un enfant autiste à l'autre, et chez un même enfant autiste dans le temps.

À savoir : l'autisme affecte environ 1 personne sur 100 dans le monde.

Enfant autiste : les origines

L'autisme est un trouble du développement d'origine neurobiologique dont le diagnostic se fait sur la base de certaines caractéristiques du développement et du comportement. Toutefois, d'après une grande étude réalisée en Suède entre 1982 et 2006, les causes de l'autisme seraient à moitié génétiques et à moitié environnementales.

Parmi ces causes environnementales, on pourrait inclure :

  • le statut socio-économique du foyer ;
  • des complications à la naissance ;
  • des infections maternelles ;
  • des médicaments pris avant et pendant la grossesse...

Toutefois, les scientifiques comprennent encore mal les origines de l'autisme et il faut que les recherches sur le sujet avancent encore.

À savoir : les enfants ayant un frère ou une sœur autiste ont 10 fois plus de risques de développer eux-mêmes l'autisme, 3 fois plus de risques s'ils ont un demi-frère ou une demi-sœur autiste, 2 fois plus de risques s'ils ont un cousin atteint d'autisme.

Apparition des premiers signes chez l'enfant autiste

L'autisme apparaît au cours des 36 premiers mois de vie de l'enfant. Les signes sont parfois présents significativement dès les premiers mois, d'autres n'apparaissent qu'après une période plus ou moins longue de développement apparemment normal.

Les principaux signes de l'autisme chez l'enfant sont :

  1. les troubles des interactions sociales :
    • apparente indifférence aux autres ; semble ignorer les autres.
    • défaut de contact et manque de contact visuel ;
    • ne joue pas avec les autres enfants ; absence d'intérêt pour les autres enfants ;
  2. les troubles de la communication verbale et non verbale :
    • utilise le langage de façon écholitique (l'enfant répète mot pour mot une question qu'on lui pose) ;
    • ne pointe pas du doigt ;
    • ne montre pas les objets ;
    • a du mal à comprendre et à se faire comprendre ;
  3. Comportements stéréotypés et répétitifs :
    • mouvements inhabituels du corps (battements rapides des mains en ailes de papillon) ;
    • intolérance face aux changements même insignifiants se manifestant par de la colère (l'enfant s'automutile, se mord, s'arrache les cheveux) ;
    • « main outil » : l'enfant utilise la main de l'autre pour attraper les choses, il traite les autres comme des objets.

Il convient toutefois de rappeler qu'il n'existe pas qu'une seule forme d'autisme, mais des autismes. Tous les enfants autistes ne présenteront pas forcément les mêmes troubles.

Traitements pour l'enfant autiste

Avant toute chose, il faut savoir que les troubles du spectre autistique ne se guérissent pas, mais pour beaucoup d'enfants, les symptômes peuvent s'améliorer avec les traitements et l'âge. En grandissant, certains enfants atteints d'autisme finissent pas mener une vie normale ou quasi normale.

Les thérapies et les interventions comportementales permettent d'atténuer les symptômes et d'améliorer les apprentissages. Les recherches démontrent également qu'un diagnostic précoce et des interventions avant l'âge scolaire donnent de meilleurs résultats.

Une intervention précoce dès l'âge de 2 ans destinée à aider les parents à mieux comprendre et à mieux communiquer avec leur enfant autiste, puis à lui consacrer une demi-heure par jour, permet de réduire les symptômes d'autisme. Les bons résultats obtenus persistent encore six ans après la fin de la prise en charge.

Le plan de traitement idéal pour un enfant autiste est une combinaison de thérapies et d'interventions adaptées à chaque enfant.

Il existe trois principales thérapies et interventions.

TEACCH  (traitement et éducation des enfants autistes ou souffrant de handicaps de communication apparentes)

Créé par le docteur Eric Schopler en 1966 en Caroline du Nord, ce traitement permet de structurer et d'adapter l'environnement à la personne atteinte d'autisme, tant d'un point de vue physique que social. L'entourage doit s'adapter à l'enfant et à ses difficultés et s'appuyer sur les forces propres à l'enfant et à l'autisme (mémoire visuelle, capacités de fonctionnement dans les routines).

ABA (analyse appliquée du comportement)

Skinner et Ivar Lovaas sont les précurseurs de l'ABA, reconnue aux États-Unis comme la prise en charge utile pour des personnes présentant des troubles comportementaux sévères. Le traitement est basé sur une démarche scientifique et utilise les principes de la recherche fondamentale. Celle-ci a mis en évidence que tout enfant apprend naturellement par les relations qu'il entretient avec son environnement physique et social. L'objectif sera de l'aider à gérer ses comportements perturbateurs de façon suffisamment adaptée pour lui permettre de s'intégrer à la société.

PECS (système de communication par échanges d'images)

Créé vers la fin des années 80 par le docteur Andy Bondy et l'orthophoniste Lori Frost, le PECS est un système de communication efficace pour des gens ayant des difficultés à s'exprimer oralement. Il consiste en l'utilisation de pictogrammes, en tous lieux, à la maison, à l'école, en société. Il est complémentaire aux approches TEACCH et ABA.


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